La digestion du cheval

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La digestion du cheval

Une bonne alimentation est la base d'un cheval en pleine forme ! Pour bien comprendre votre cheval, découvrez comment celui-ci s'alimente !

 

Contenu rédige avec LAB TO FIELD, société de recherches en nutrition équine.

A l’état naturel, le cheval passe plus de la moitié de son temps à brouter. Gérées par l’homme, les pratiques d’alimentation imposées peuvent, dans certains cas, être peu adaptées. Une bonne gestion de l’alimentation doit permettre d’apporter au cheval les nutriments nécessaires à son activité tout en respectant sa physiologie digestive. Une alimentation qui ne prendrait pas en compte les particularités digestives du cheval pourrait être source de mal-être, de maladie et de contre-performance.
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La bouche, permet au cheval de trier ses aliments et de les mastiquer  : C'est le début de la digestion 

La bouche

Le cheval trie attentivement les aliments qu’il ingère. La mastication est minutieuse et permet un broyage fin de ce qu'on appelle le bol alimentaire, constitué d'aliments mâchés et de salive. Le temps d’ingestion varie suivant la nature des aliments : l’ingestion d’un kilo de foin occupe le cheval pendant trois à quatre fois plus de temps que l’ingestion d’un kilo de concentrés.

La production de salive est fortement amplifiée pendant les repas ce qui humidifie le bol alimentaire et facilite ainsi la déglutition. Lors de la consommation d’un kilo de foin, le cheval produit environ six litres de salive, contre deux litres pour un kilo concentré. De pH basique, la salive permet également de limiter l’acidité gastrique.

La salive du cheval contient une enzyme, qui est une protéine qui permet de découper les molécules complexes des aliments en molécules simple, qui sont bien plus facile à digérer ! Le cheval est donc capable de transformer l’amidon, qui est une sucre, contenu dans les céréales. Cependant, son action dans la salive est négligeable sur la digestion de l’amidon.

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L'estomac peut contenir en moyenne 12L d'aliments pour 500kg ! 

L'estomac

Le bol alimentaire arrive ensuite à l'estomac par l'oesophage, sorte de "tuyau" qui conduit les aliments depuis la bouche !

L’estomac du cheval a une capacité moyenne d'une douzaine de litres pour un cheval de 500 kg. La partie supérieure (partie proximate) est recouverte d’une muqueuse squameuse qui ne sécrète rien. La partie inférieure (partie distale) est recouverte d’une muqueuse glandulaire, qui sécrète en continu de l'acide chlorhydrique, des agents protecteurs contre l’acidité et des enzymes qui « découpent » les protéines en acides aminés et les lipides acides gras. Le pH gastrique est donc acide, notamment à cause des sécrétions continues d’acide chlorhydrique.

En fonction de la composition des aliments et de la taille du repas, la vitesse de transit du bol alimentaire dans l’estomac varie : Les fourrages transitent plus rapidement que les concentrés. Plus un repas de concentrés est important, plus il reste longtemps dans l'estomac.

Bien que des enzymes soient sécrétées dans l’estomac, leur concentration est très faible en comparaison des concentrations retrouvées dans l’intestin grêle. Par contre, l’estomac du cheval héberge de nombreuses bactéries qui fermentent l’amidon. Une grande proportion de l’amidon ingéré peut ainsi être digérée dans l’estomac.

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L'intestin grêle mesure 25 mètres de long ! Il permet de le passage des nutriments dans le sang, qui seront ensuite distribués à l'ensemble du corps du cheval ! 

L'intestin grêle

L’intestin grêle est composé de trois segments : le duodénum, le jéjunum et l’iléon. Il est long d’environ 25 mètres et représente un tiers du volume total de l'appareil digestif.

Les sécrétions biliaires, intestinales et pancréatiques sont abondantes dans l’intestin grêle. Ces sécrétions de pH basique font remonter le pH du contenu qui arrive de l’estomac. Elles contiennent des enzymes qui permettent le « découpage » des molécules pour les transformer en nutriments ! De l’amidon en glucose (sucre), des lipides en acides gras et des protéines en acides aminés !

Ces nutriments (glucose, acides gras, minéraux, oligo-éléments, acides aminés) sont absorbés par le cheval dans ce compartiment, passent dans le sang et seront distribués à l'ensemble de son corps pour les "nourrir".

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Le gros intestin permet de digérer les fibres ! Il permet aussi l'absorption d'une grand apport énergétique pour le cheval !

Le gros intestin

Le gros intestin (cæcum et gros côlon) représente au total 60% du volume total de l’appareil digestif, soit une centaine de litres chez un cheval de 500 kg. C’est dans ce compartiment que la rétention des aliments est la plus longue. Ici va être digéré tout ce qui ne l'a pas été en amont, et notamment les fibres.

Le gros intestin héberge une flore variée composée principalement de bactéries. Cette flore a notamment la capacité à « découper » les fibres en en acides gras volatils, qui constituent l'apport énergétique principal du cheval dans les cas de régime riche en fourrage ! Ces AGV peuvent eux, être absorbés par le cheval ! Elle a lieu dans le gros intestin. 

Recommandations 

Pour les apports en fourrage

Pour respecter le comportement alimentaire naturel et le fonctionnement digestif, il est important que la ration intègre une quantité conséquente de fourrage (herbe ou foin). Pour un cheval de 500 kg au box, un minimum de 8 à 9 kg de foin par jour est recommandé.

 

Pour les apports concentrés

Bien que le cheval puisse tirer partie de l’amidon dans l’intestin grêle, l’apport de trop grandes quantités d’amidon par les concentrés peut être néfaste et entraîner des maladies (ulcères gastriques, coliques, fourbures, etc.). Il est donc important de contrôler les apports. Idéalement, pour un cheval de 500 kg, il est recommandé de ne pas dépasser un kilo de céréales brutes (à 50% d’amidon) ou deux kilos de granulés/floconnés (à 25% d’amidon) par repas.

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